La recuperación del cáncer de la mujer trae nuevas esperanzas de avances médicos

Después del éxito de Estados Unidos, los investigadores españoles conducirán ensayos similares para probar el nuevo método de inmunoterapia

En 2014, Judy Perkins sufría de un cáncer de mama metastásico que se había diseminado a su hígado y otros órganos. Los doctores le dijeron al ingeniero de 49 años de Florida que le quedaban dos meses de vida. Sin embargo, casi cuatro años después, sigue viva y libre de cáncer gracias a un tratamiento experimental que implica una infusión de sus propias células del sistema inmunitario. Su historia ofrece la esperanza de que la medicina desarrolle un nuevo tipo de inmunoterapia para combatir las formas más letales de cáncer.

“hemos visto a cinco pacientes con regresiones espectaculares como ésta, incluyendo a otra mujer con cáncer de colon metastásico que ha estado libre de enfermedades por casi cinco años”, explica Steven Rosenberg, un cirujano del Instituto Nacional del cáncer en Estados Unidos y el Creador de esta terapia experimental.

O hay un cambio radical o este tipo de tratamiento sólo estará disponible para una élite

“esta técnica todavía está en su infancia. Estamos trabajando incansablemente para mejorar su efectividad, porque por ahora sólo el 15% de los pacientes responden “, advierte Rosenberg, 78, hablando por teléfono desde su oficina en Bethesda, Maryland.

Ensayos en España

En Pamplona, Madrid y Barcelona, los doctores van a probar una técnica ligeramente menos específica en pacientes con melanoma y cáncer cervical. En este caso, los linfocitos se extraen del paciente, se congelan y se envían a una empresa estadounidense denominada Iovance Biotherapeutics, donde se cultivan a grandes cantidades y se envían de regreso al hospital. A diferencia de los ensayos en Estados Unidos, en este caso no hay una selección específica de células del sistema inmunitario que reconozcan los antígenos del tumor, lo que hace que el tratamiento sea menos selectivo.

“esta técnica sonaba como ciencia ficción hace apenas dos años, pero ha habido un gran salto en el desarrollo de la tecnología requerida para aislar, cultivar y secuenciar el genoma de los linfocitos”, explica Ignacio Melero, especialista en inmunología de la Clínica Universitaria Navarra y centro médico cima. “aunque todavía es temprano y no tenemos pruebas definitivas de que es eficaz, tiene un enorme potencial”.

Un ejército de células T

La parte más interesante de las historias de éxito aisladas en los Estados Unidos es que los pacientes estaban sufriendo de tumores epiteliales metastásicos que se habían diseminado a otras partes de su cuerpo. Esto causa el 90% de todas las muertes por cáncer y no hay tratamiento efectivo contra ellos.

“estos resultados nos dan la esperanza de encontrar una estrategia para tratar los tumores epiteliales, por ejemplo del hígado, el colon, el cuello uterino, el seno y otros”, dijo Rosenberg.

La nueva técnica utiliza los linfocitos de la tumor-infiltración (til) y es una nueva forma de inmunoterapia actualmente en la etapa de ensayo. Ya existen fármacos en el mercado basados en anticuerpos que se adhieren a los linfocitos con el fin de destruir las células tumorales. Este tipo de inmunoterapia es eficaz contra el melanoma metastásico y el cáncer de pulmón avanzado, aunque sólo funciona en torno a un tercio de los pacientes por razones que no están claras.

El tratamiento til está diseñado para combatir los tumores que no han respondido bien a otras formas de inmunoterapia. La técnica aísla un tipo de linfocito conocido como células T que han penetrado el tumor, y selecciona los que son capaces de identificar las mutaciones de cáncer. En el caso de Perkins, los doctores aislaron apenas 11 linfocitos, y de éstos obtuvieron 80 mil millones más que fueron infundidos nuevamente dentro del paciente. Un año después, todos los tumores habían desaparecido.

Las malas noticias

Porque las mutaciones identificadas son específicas a cada paciente, un tratamiento único tiene que ser desarrollada para cada caso. Esto conlleva una secuenciación genética masiva y el trabajo de alrededor de 30 especialistas. El coste de las drogas existentes aprobadas del coche-T es alrededor €400.000, y el nuevo tratamiento de til podría ser ascendente de eso.

Esto significa que existe la posibilidad de desarrollar nuevas terapias contra los tumores más letales, pero pocas personas podrán costearlas, han admitido varios oncólogos.

Esta técnica sonaba como ciencia ficción hace apenas dos años

En cierto modo, sería muy positivo llegar al punto en que tenemos este problema “, dice Alena Gros, jefe del grupo de inmunoterapia y Inmunología tumoral en el Vall d’Hebron Institut de Oncología de Barcelona. “el mercado y el sistema sanitario tendrían que ser regulados sobre la base de la necesidad y la efectividad para que los pacientes pudieran acceder a ella. Esto ha sucedido ya con otras terapias célula-basadas tales como anti-CD19 del coche, donde la terapia se paga solamente si el paciente responde. Pero por ahora todavía estamos lejos de tener que enfrentar este dilema “.

Gros conoció a Judy Perkins y otros pacientes que se curaron de su cáncer entre 2014 y 2016, cuando ella pasó tiempo en el laboratorio de Rosenberg para aprender la técnica til. Ahora tiene la intención de realizar un ensayo clínico en España, aunque podría ser otro o dos años antes de que se ponga en marcha.

En Madrid, un equipo dirigido por Manuel Ramírez-Orellana probaron el tratamiento TIL en cuatro niños con tumores insensibles en el Hospital Niño Jesús.

 

“Hemos visto que el tratamiento era seguro, pero los pacientes no respondió,” dice Ramírez de Orellana, que está actualmente en el Hospital infantil de Seattle para aprender ingeniería de T-cell.

Este investigador cree que la mejor estrategia involucrará una combinación de terapias. “La terapia TIL requiere de instalaciones que son caros de construir y mantener, pero que ya existen en algunos hospitales públicos españoles”, dice.

“El programa de investigación conjunto paralelo requiere de recursos que son muy difíciles de conseguir”, explica Ramírez Orellana.

“El precio de coche T tratamientos es exorbitante. Es absurdo, porque el sistema público de salud no puede pagarlo, de hecho que muchos sistemas privados no, tampoco. Hay un cambio radical o este tipo de tratamiento sólo estará disponible para una elite.”

Pero Rosenberg está seguro de que si el tratamiento resulta eficaz, “la industria farmacéutica se hará cargo para que sea posible y asequible. Hay al menos tres empresas que ya están explorando el desarrollo comercial”.

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